¿Qué es un estetoscopio y para qué se utiliza?

Médico con estetoscopio
Médico con estetoscopio

El estetoscopio, también llamado fonendoscopio, es un dispositivo médico que se utiliza para realizar la auscultación, un procedimiento clínico que consiste en escuchar los sonidos internos de la caja torácica y abdomen en busca de sonidos que puedan indicar alguna patología en los órganos del tronco.

El estetoscopio es una de las herramientas más utilizadas en medicina general y es tradicionalmente considerado como un icono de la profesión médica. En la actualidad, el desarrollo de otras tecnologías, en especial el avance de la ultrasonografía, va desplazando el uso del estetoscopio, aunque es probable no quede totalmente relegado en mucho tiempo.

Funcionamiento y tipos de estetoscopios

El estetoscopio fue inventado en Francia en 1816 por René Laennec en el hospital Necker-Enfants Malades de París. El primer estetoscopio de Laennec era muy parecido a una trompetilla de oreja que, puesto entre el tórax del paciente y el oído del médico, amplificaba los sonidos del interior del cuerpo.

Estetoscopio acústico

El estetoscopio más habitual es el estetoscopio binaural flexible y cuenta con las siguientes:

  • cabezal, campana o auscultador
  • manguera
  • ojivas o tubos auditivos
  • olivas o tapones para los oídos

Este tipo de estetoscopios funcionan amplificando el sonido interno gracias al diafragma y a la campana que lleva el cabezal. El diafragma amplifica sonidos de alta frecuencia y la campana sonidos de baja frecuencia. Al situar el cabezal sobre el cuerpo, el sonido interno crea ondas acústicas que se transmiten a través de un tubo lleno de aire directamente hasta los oídos.

Estetoscopio electrónico

Los estetoscopios electrónicos, también llamados estetófonos, amplifican los sonidos electrónicamente y mejoran notablemente los bajos niveles acústicos de los estetoscopios tradicionales. Existen muchos tipos de estetoscopios electrónicos, pero la mayoría se limitan a las frecuencias medias y atenúan las frecuencias más altas y las más bajas.

Aunque han utilizado micrófonos, los estetoscopios electrónicos actuales suelen utilizar cristales piezoeléctricos para reducir el efecto del sonido ambiente que era muy pronunciado en los dispositivos con micrófonos.

Los estetoscopios electrónicos tienen la ventaja de que pueden ser inalámbricos y más cómodos de utilizar. También se pueden acoplar a software que analice los sonidos, además de poder ser grabados para un estudio posterior.

Fetoscopio o estetoscopio de Pinard

Los fetoscopios son dispositivos tradicionales con forma de trompeta que se coloca sobre el abdomen de la mujer embarazada para escuchar los latidos del corazón del feto. En la actualidad no son muy utilizados y con un estetoscopio normal se obtienen resultados similares.

Estetoscopio Doppler

Los estetoscoios Doppler son un tipo de estetoscopios electrónicos que mide el efecto Doppler en las ondas acústicas reflejadas desde el interior del cuerpo, lo que permite medir el movimiento de diversas partes internas, incluyendo el movimiento de válvulas y el flujo sanguíneo.

La auscultación con estetoscopios Doppler tiene una sensibilidad superior al 80% en la detección de regurgitaciones aórticas, mientras que el estetoscopio acústico normal no suele llegar al 60%. También existen estetoscopios Doppler especialmente diseñados para la monitorización fetal, incluso para uso doméstico.

Auscultación

La auscultación es un procedimiento clínico que se clasifica como una técnica de exploración física que permite valorar los sonidos internos, por ejemplo la contracción y soplos cardíacos, el movimiento del intestino o la ventilación pulmonar, entre otros.

Se puede realizar de forma directa colocando la oreja sobre el cuerpo del paciente, aunque es una técnica prácticamente abandonada salvo en situaciones de urgencia o que no estén disponibles otros métodos. El estetoscopio en sus diversas formas es el método de elección para la auscultación.

Según la zona y órganos estudiados, la auscultación puede ser:

  • Auscultación pulmonar: es la técnica más común para evaluar el flujo de aire en las vías respiratorias y el estado del espacio pleural. Se coloca el fonendoscopio en la espalda a ambos latos de la columna y se escuchan los sonidos mientras el paciente inspira y espira; se complementa con la escucha en los costados y en el pecho.
  • Auscultación cardíaca: el estetoscopio se coloca en la parte lateral izquierda-superior del tórax para escuchar los ruidos que generan los latidos del corazón y el flujo de sangre entre sus cámaras.
  • Auscultación digestiva: se puede aplicar el estetoscopio en el abdomen pasándolo por los diferentes cuadrantes para evaluar el peristaltismo intestinal
  • Otros: arterias carótidas, femorales y otras partes del aparato circulatorio. Para este fin es habitual el uso de la auscultación Doppler, similar a lo que se utiliza en obstetricia, que permite auscultar valvulopatías y relajación diastólica, imposible con el estetoscopio clásico.

Referencias
  1. Wade, Nicholas J.; Deutsch, Diana (Julio 2008). Binaural Hearing. Before and After the Stethophone. Acoustics Today.
  2. Heart doctors are listening for clues to the future of their stethoscopes. The Washington Post.