¿Qué tipo de animales son los moluscos?

Babosa naranja (Arion ater)
Babosa naranja (Arion ater), un molusco gasterópodo (Phylum Mollusca, Class Gastropoda).
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Los moluscos (filo Mollusca) son uno de los grupos de animales más numeroso de todo el planeta, el segundo entre los animales invertebrados y el primero entre los animales marinos, aunque también han colonizado hábitats de agua dulce e incluso hábitats terrestres.

Se estima que aparecieron hace unos 500 millones de años, tiempo que han invertido en desarrollar toda su gran biodiversidad. Se conocen alrededor entre 75-85 mil especies existentes en la actualidad, aunque podrían superar las 100 mil.

Aunque se caracterizan por tener concha y un pie muscular, no todos tienen concha y el pie puede estar altamente modificado. Incluye animales como los caracoles, el pulpo o las almejas.

Características generales

El cuerpo de los moluscos tiene simetría bilateral, no está segmentado y es blando, característica que les da nombre: Mollusca significa “blando” en latín.

A parte de ese cuerpo blando, los moluscos presentan una gran diversidad morfológica, aunque la descripción general de los moluscos se suele hacer en base a un modelo hipotético de molusco supuesto antepasado de los moluscos actuales.

Anatomía modelo de un molusco
Anatomía modelo de un molusco

Las tres características anatómicas que definen a los moluscos actuales son:

  • Presencia de manto o pallium, una estructura anatómica que utilizan para respirar y excretar. El manto envuelve parte del cuerpo y forma la cavidad del manto o cavidad paleal que aloja las branquias.
  • El ano y las gónadas se abren a la cavidad del manto.
  • Estructura general del sistema nervioso con un anillo de ganglios periesofágico y dos pares de cordones nerviosos.

La posición del manto varía mucho de unos moluscos a otros. En algunos, como los calamares, el manto se extiende como capas más allá del cuerpo para aumentar el tamaño de la cavidad paleal; las aletas y la pared corporal externa del calamar forman parte del manto.

Otros moluscos, como los bivalvos, tienen prácticamente todo su cuerpo envuelto en un manto agrandado.

En los moluscos con concha, el manto es también el órgano responsable de secretar las proteínas y carbonato cálcico que van formando la concha.

En otros grupos de moluscos en lugar de concha se forman espículas o placas epidérmicas, a veces solo presentes en la etapa embrionaria y no en los adultos.

La epidermis de los moluscos suele presentar células ciliadas y producir grandes cantidades de moco.

Otro órgano muy característico de los moluscos es el pie muscular, aunque ha evolucionado de forma muy distinta en los distintos grupos de moluscos.

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En los moluscos modernos podemos encontrar el pie reptante de los caracoles, el pie excavador de los bivalvos, el pie nadador de muchos gasterópodos o el pie dividido en tentáculos de cefalópodos como el pulpo, el calamar o el nautilo.

Suelen presentar ocelos u ojos simples, aunque en algunos grupos pueden estar m´sa desarrollados, por ejemplo en los pulpos, que tienen una visión bastante avanzada dentro de los moluscos.

Principales tipos y grupos de moluscos

El filo Mollusca se suele estudiar en 7 grupos y 8 clases:

  1. Gasterópodos (clase Gastropoda)
  2. Bivalvos (clase Bivalvia)
  3. Cefalópodos (clase Cephalopoda)
  4. Escafópodos (clase Scaphopoda)
  5. Poliplacóforos (clase Polyplacophora)
  6. Aplacóforos (clase Caudofoveata y clase Solenogasters)
  7. Monoplacóforos (clase Monoplacophora)

También se conocen fósiles de otras clases extintas, como los rostroconquios (clase Rostroconchia †) y los helcioneloidos (clase Helcionelloida †).

Gasterópodos

Caracol común de jardín
Caracol común de jardín (Helix aspersa)

La clase Gastropoda (del griego gastér, “estómago, y podós, “pie”), conocidos como gasterópodos, gastrópodos o univalvos, son el grupo más numeroso de moluscos, representando hasta el 80% de todas especies del filo. También son los más representativos y parecidos al molusco modelo descrito anteriormente.

Se caracterizan por tener una cabeza o área cefálica, un pie musculoso ventral muy característico y una concha dorsal, aunque en algunos tipos de gasterópodos la concha puede estar reducida. Por ejemplo, las babosas terrestres son gasterópodos sin concha o con una pequeña concha interna.

Se estima que existen alrededor de 75 mil especies de gasterópodos existentes, incluyendo animales tan populares como los caracoles y babosas, tanto terrestres como marinas (no confundir con los pepinos de mar), o las lapas y orejas de mar.

Bivalvos

Almejas sobre arena de playa
Almejas sobre arena de playa

La clase Bivalvia (bi-valva, “dos valvas o placas”) son un grupo de moluscos muy numeroso y popular en todo el mundo. Su característica más llamativa es la concha formada por dos valvas articuladas entre sí mediante músculos y ligamentos.

También se conocen como pelecípodos, la clase Pelecypoda y Bivalvia son sinónimas, aunque Bivalvia (Linneo, 1758) es mucho más utilizada.

Entre los bivalvos encontramos moluscos marinos, como las almejas, las ostras, los mejillones, las navajas o las coquinas, y especies de agua dulce.

Además de la doble concha articulada, los bivalvos carecen de cabeza diferenciada del resto del cuerpo. Hay especies que viven enterradas en suelos arenosos (endofauna) o sobre ellos (epifauna), y también especies fijadas a superficies rocosas.

Cefalópodos

Pulpo común (Octopus vulgaris)
Pulpo común (Octopus vulgaris)

La clase Cephalopoda (kephalé, “cabeza”, podós, “pie”) son moluscos marinos caracterizados por un pie dividido en varios apéndices o tentáculos que parten del área cefálica. Se tiene constancia de alrededor de 600 especies, entre ellas los pulpos, calamares, sepias y nautilos.

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Los nautilos forman su propia subclase, la subclase Nautilina, mientras que el resto de cafalópodos se agrupan en la subclase Coleoidea.

Los nautilos conservan la concha externa y el pie está dividido en numerosos apéndices llamados cirros, a veces pueden llegar a tener cerca de 100. Los cirros no son tentáculos propiamente dichos, ya que no tienen ventosas y son retráctiles.

En el resto de cefalópodos coleoideos no hay concha, es interna o está sustituida por placas cartilaginosas internas. Además, tienen tentáculos con ventosas que aparecen generalmente en un número fijo; por ejemplo, lo pulpos (género Octopus) tienen ocho tentáculos.

Escafópodos

Escafópodo
Escafópodo (Litoral de Granada – UGR)

La clase Scaphopoda son un grupo de moluscos marinos con concha exclusivamente endofaúnicos (viven bajo el sustrato del fondo marino). Su cuerpo es alargado y el manto secreta una concha tubular de forma curvada similar a un colmillo.

Poliplacóforo

Chiton cumingsii, la cucaracha de mar
Quitón o cucaracha de mar (Chiton cumingsii)

La clase Polyplacophora (del griego polýs, “muchas”, plax, “placa”, y phorós, “portador”) son pequeños moluscos que viven en líneas costeras rocosas. Su cuerpo es alargado y plano, y está cubierto por una concha formada por superposición de varias placas calcáreas, característica que le da nombre.

Los poliplacóforos tienen un pie musculoso de gran fuerza en comparación con su tamaño. El pie se contrae sobre las superficies rocosas y secreta una sustancia adhesiva que ayuda a mantener al animal adherido a la roca incluso en presencia de fuertes olas y corrientes de agua.

Este comportamiento también lo hacen otros moluscos bastantes similares, como la lapas, pero las lapas tienen una concha formada por una sola pieza y no por placas, por lo que son gasterópodos, no poliplacóforos.

Los poliplacóforos son un grupo pequeño en comparación con otros moluscos. Se conocen alrededor de 600 especies y el género más representativo es el género Chiton, más conocidos como quitones, cucarachas mar o piragüeros.

Aplacóforos

Falcidens
Falcidens spp.

La clase Aplacophora (del griego a, “no”, plakós, “lámina” y phoros, “portador”) son un grupo de moluscos que viven en los fondos marinos profundos. En clasificaciones modernas se suele dividir en dos, en las clase Caudofoveata y la clase Solenogasters.

Se conocen alrededor de 300 especies vivas, todas ellas sin concha. Tienen un cuerpo de forma cilíndrica parecido a gusano. La mayoría de especies son muy pequeñas, frecuentemente con una longitud inferior a los 5 cm, aunque existen algunas que superan los 30 cm.

Monoplacóforos

La clase Monoplacophora son un grupo de moluscos con una sola concha que pueden recordar las lapas pero que no están relacionados con gasterópodos. En la actualidad solo se conocen especies del género Neopilina.

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