Publicidad

El ácido erúcico es un ácido graso monoinsaturado del grupo de los omega-9, el mismo grupo al que pertenecen ácidos grasos como el oléico. Todos los ácidos grasos omega-9 tienen en común que su cadena de carbono presenta un sólo doble enlace y que este doble enlace se sitúa en la posición ω-9, esta es, el noveno enlace contando desde el final de la cadena de carbono (el lado opuesto al grupo ácido). El nombre químico es ácido 13-docosanoico y también se nombra como 22:1 (n-9).

El término erúcico proviene del latín eruca, el nombre de un género de plantas perteneciente a la familia Brassicaceae, todas ellas son plantas herbáceas con flores. El ácido erúcico se puede encontrar en muchas plantas verdes de esta familia, como colza (Brassica napus), mostaza (Brassica nigra, Brassica juncea y otras), col de bruselas (Brassica oleracea var. gemmifera) o el brócoli (Brassica oleracea italica).

El ácido erúcico y la salud

El ácido erúcico se puede encontrar en muchos alimentos, especialmente colza, semillas de mostaza y semillas de alhelí. En estas plantas el ácido erúcico representa entre el 40 y el 50% de su aceite. La ingestión de grandes cantidades de este ácido graso se ha asociado a daño cardíaco y otros problemas de salud. Existen estudios en animales que relacionan la ingesta de altas cantidades de ácido erúcico con depósitos grasos en el miocardio, el músculo cardíaco. Estudios más recientes muestran que el daño cardíaco podría ser temporal y no permanente.

La canola es una variedad de colza con bajo contenido en ácido erúcico y es la empleada actualmente para obtener el aceite de colza de uso alimentario. Canola y otras variedades de bajo contenido en ácido erúcico se conocen en su conjunto como LEAR (Low Erucic Acid Rapeseed) y son utilizados en la alimentación. Las variedades HEAR (High Erucic Acid Rapeseed) se utilizan principalmente en la fabricación de productos químicos. En toda la Unión Europea y otras zonas del mundo se ha prohibido el uso de aceite de mostaza y los aceites HEAR para cocinar alimentos de venta al público.

El famoso aceite de Lorenzo, utilizado en el tratamiento de ALD (adrenoleucodistrofia), es una mezcla de los triacilgliceroles del ácido erúcico y del ácido oléico (1 parte de erúcico y cuatro de oléico). El ALD es una enfermedad hereditaria transmitida por la madre que se caracteriza por una desmielinización intensa de las neuronas que provoca una neuropatía sensorial y motora que puede llegar a causar la muerte, especialmente en niños. El aceite de Lorenzo se hizo famoso en los años 1980 por su uso en el tratamiento de Lorenzo Odone (Lorenzo Michael Murphy Odone, Washington D. C., 29 de mayo de 1978 – 30 de mayo de 2008). A largo plazo el aceite de Lorenzo ha demostrado efectos positivos sobre el desarrollo de la ALD, aunque aún no hay datos concluyentes.

Usos no alimenticios

El ácido erúcico no es soluble en agua pero se disuelve bien en metanol y etanol. Se utiliza en la fabricación de muchos productos químicos como lubricantes, cosméticos, nylon o polyester. También está presente en el biodiésel, un combustible para automóviles de origen vegetal.

Publicidad