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La difusión es un fenómeno espontáneo por el que las partículas y moléculas en un medio fluido se mueven desde una región de mayor concentración a una con menor concentración. El movimiento se produce en el sentido en el que se igualan las concentraciones en las dos regiones, es decir, en el sentido en el que disminuye el gradiente de concentración.

En la naturaleza, la difusión ocurre constantemente y es imprescindible para procesos biológicos esenciales. Por ejemplo, la absorción de dióxido de carbono y la liberación de oxígeno en las plantas se produce mediante difusión, al igual que intercambio de gases en los pulmones.

El movimiento espontáneo de las partículas ocurre sin aporte externo de energía, la energía cinética de las partículas es suficiente, de ahí que la difusión se considere un proceso pasivo. Por el contrario, el movimiento de las partículas hacia zonas de mayor concentración, es decir, en el sentido que aumenta el gradiente de concentración, requiere aporte energético y sería un proceso activo.

Difusión de tinta en un vaso de agua
Difusión de un colorante en un vaso de agua

La ósmosis es un fenómeno de difusión que ocurre cuando hay un gradiente de concentración pero las partículas no pueden moverse libremente mientras que el solvente sí.

Imaginemos una disolución con dos regiones separadas por una membrana semipermeable que deje pasar el agua pero no las partículas de soluto. Si hacemos una de las regiones más concentrada, las partículas de soluto se deberían mover a la región menos concentrada pero la presencia de la membrana lo impide; en este caso el agua, que si puede pasar a través de la membrana, es la que se moverá y pasará a la zona más concentrada hasta que la concentración en ambos lados se iguale.

Ósmosis
Ósmosis: el disolvente se mueve a través de una membrana semipermeable

En el caso de la ósmosis, son las moléculas del solvente, no las partículas, las que se mueven de forma pasiva para reducir el gradiente de concentración. Al igual que la difusión, la ósmosis es clave en muchos procesos biológicos, por ejemplo en la absorción de agua por las raíces de las plantas o la reabsorción de agua en las nefronas durante la formación de orina.

Diferencias clave

DifusiónÓsmosis
Movimiento espontáneo de partículas desde una zona de mayor concentración hay una zona de menor concentración.Movimiento del solvente, no de las partículas de soluto, desde la zona de menor concentración hacia la zona de mayor concentración a través de una membrana semipermeable.
La difusión puede ocurre en cualquier medio y en cualquier tipo de partículas: líquidos, gases y sólidos.La ósmosis requiere una solución con un solvente liquido.
No interviene membrana semipermeable.Se necesita la presencia de una membrana semipermeable.
Iguala la concentración de la partícula con una distribución homogénea en el espacio disponible.Iguala la concentración con una distribución no homogénea de solvente y soluto a ambos lados de la membrana semipermeable.
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