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Con un pico que alcanza los 8848 metros sobre el nivel del mar, el monte Everest se suele llevar el galardón de la montaña más alta de la Tierra. Sin embargo, como ocurre con cualquier otra medida física, la altura es relativa a un punto de referencia. Considerando diferentes referencias, como la base de la montaña o el centro terrestre, hay dos montañas que superan al Everest, el Mauna Kea y el Chimborazo.

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Everest: la más alta sobre el nivel del mar

El monte Everest es una montaña localizada en la cordillera del Himalaya haciendo frontera entre Nepal y el Tibet. En nepalí se llama Sagarmāthā (सगरमाथा), que significa “frente del cielo”, y en chino Chomolungma (ཇོ་མོ་གླང་མ།), que significa “madre del universo”. El nombre Everest se le dio en 1865 en honor al geógrafo George Everest.

En geología, la altitud se define como la distancia vertical sobre el nivel del mar. Tomando esta referencia, el monte Everest alcanza los 8 848 metros (oficiales, 8 846,4 con medición GPS) y es la mayor elevación sobre el nivel del mar del mundo. Pero la mayor elevación no significa que sea la montaña más alta.

Si en lugar de la altitud medimos la altura, definida como la distancia vertical desde la base de la montaña a su pico más alto, el Everest se queda en los 5200 metros, nada despreciables pero superados por varias montañas en diversos continentes, como el Kilimanjaro (Tanzania) o el Mauna Kea (Hawai).

Picos más altos sobre el nivel del mar
Picos más altos sobre el nivel del mar de cada continente
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Mauna Kea: la más alta desde su base

El Mauna Kea es un volcán inactivo situado en la isla Hawai. Tiene una altitud de 4205 metros sobre el nivel del mar pero la mayor parte de la montaña se encuentra sumergida.

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La altura del Mauna Kea desde la base llega a los 10 203 metros, superando con creces a cualquier otra montaña de la Tierra. Aunque el Mauna Kea no alcance la mayor altitud, si que es la montaña más alta.

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Chimborazo: la más alta desde el centro de la Tierra

Otro punto de referencia para medir la altura de una montaña, puede que el más exacto, es el centro terrestre. Tomando esta referencia podemos medir la altitud como el punto más alejado del centro del planeta.

Un equipo de investigadores franceses y ecuatorianos midieron la altura del Chimborazo, un volcán de Ecuador, utilizando una antena GPS de precisión y determinaron que tenía una altitud de 6 263.47 metros sobre el nivel del mar pero que su cima estaba a más de seis millones trescientos mil metros desde el centro terrestro, exactamente a 6 384 415.98 m.

El monte Everest se queda 2 km por debajo, lo que convierte al Chimborazo en la montaña más “alta” sobre el centro terrestre o, como se suele conocer, el punto de la corteza terrestre más cercano al espacio exterior.

La diferencia entre el Everest y el Chimborazo se debe a que el planeta Tierra no es una esfera perfecta sino que está achatado en los polos haciendo que la distancia desde el centro sea mayor en el ecuador.

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