La diferencia entre gemelos y mellizos

bebés gemelos

Desde un punto de vista biológico, los gemelos son todos aquellos individuos que han sido gestados de forma simultánea durante el mismo embarazo. Esta definición biológica incluiría a los mellizos como un tipo de gemelos, aunque de forma coloquial se suele hablar de gemelos y mellizos como dos cosas diferentes:

  • gemelos: hermanos que provienen de un mismo cigoto, son iguales y son del mismo sexo. Al provenir del mismo cigoto (el cigoto se forma tras la unión de un óvulo y un espermatozoide), los gemelos comparten el mismo mategial genético y son iguales físicamente.
  • mellizos: hermanos gestados de forma simultánea en el mismo embarazo pero cada uno proveniente de cigotos diferentes. Su grado de parecido es tan variable como entre cualquier otra pareja de hermanos.

Si trasladamos esta definición coloquial al concepto biológico de gemelos, la palabra gemelo se referiría concretamente a los gemelos monocigóticos o idénticos, y la palabra mellizo a los gemelos dicigóticos o fraternos. Veamos que es exactamente un gemelo en biología y que tipos de gemelos se pueden dar.

Tipos de gemelos

Se desconoce como y por qué exactamente se producen las gestaciones múltiples, aunque existen muchas teorías, pero si se ha observado diferentes mecanismos que explican el grado de parecido entre los gemelos idénticos y los gemelos no idénticos o mellizos.

La fecundación consiste en la fusión de un espermatozoide y un óvulo que combinan su ADN. La célula resultante de esta fusión se llama cigoto y de ella derivan todas las células del futuro individuo.

En función del número de cigotos durante la formación de los gemelos se pueden distinguir dos grandes grupos:

  1. Gemelos monocigóticos: cada gemelo proviene del mismo cigoto, es decir, provienen del mismo espermatozoide y del mismo óvulo. En algún momento de las primeras fases del desarrollo del cigoto, este se divide en dos cigotos que siguen un desarrollo independiente.
  2. Gemelos dicigóticos (mellizos): cada gemelo proviene de dos cigotos diferentes, cada uno formado por óvulos y espermatozoides diferentes. Su grado de parecido, tanto en el ADN como en las características físicas que desarrollan, es tan variable como entre dos hermanos cualesquiera, por eso se conocen también como gemelos fraternos o mellizos.
Gemelos idénticos y fraternos
Origen del cigoto en los gemelos idénticos y fraternos o mellizos

Diferentes principales entre los gemelos y los mellizos

Genética y parecidos físicos

Los gemelos monocigóticos se originan cuando un cigoto sufre bipartición y da lugar a dos cigotos genéticamente iguales pero que seguirán un desarrollo independiente,

Al contrario de lo que se suele pensar, esto no quiero decir que los dos gemelos vayan a compartir exactamente el mismo genoma. Los gemelos idénticos no son “idénticos”. El desarrollo independiente desde casi el comienzo de la gestación irá generando diferencias en la información genética de ambos.

No obstante, comparten una gran parte de la información genética y es habitual que desarrollen un fenotipo muy parecido, siendo a veces muy difícil diferenciarlos a simple vista. Pero pueden llegar a ser incluso de diferente sexo si los gemelos se originan a partir de un óvulo fecundado por un espermatozoide con más de un cromosoma sexual, o por dos espermatozoides con cromosomas sexuales distintos, pero son casos muy raros, lo habitual es que sean del mismo sexo y que desarrollen un fenotipo muy parecido.

Dos gemelas idénticas
Dos gemelas idénticas

En el caso de los mellizos, son individuos que se originan a partir de dos óvulos diferentes, cada uno fecundado por un espermatozoide diferente. Estos casos son fecundaciones que se producen de forman natural si coincide que se hayan liberado dos óvulos durante la ovulación y que los dos hayan sido fecundados.

El grado de parecido entre dos mellizos es tan aleatorio como ser en cualquier otra pareja de hermanos, solo que han sido gestados de forma simultánea. Los gemelos, por su parte, además de compartir la gestación, comparten el origen genético.

Placenta y saco vitelino

Los mellizos no comparten la placenta durante el embarazo, cada hermano crece en su propia placenta, pero los gemelos crecen siempre en la misma placenta.

Además, según cuando se divida el cigoto, los embriones de los gemelos monocigóticos compartirán o no el mismo saco vitelino o saco amniótico. Si la división es muy tardía, los gemelos compartirán además tejidos, incluso órganos, dando lugar a los gemelos conocidos como siameses.

Diferencias de gestación en gemelos, mellizo y siameses
Los gemelos idénticos comparten placenta, y a veces también saco vitelino. Los mellizos no comparten placenta ni saco vitelino.

Si la división es temprana, antes del noveno día, los gemelos crecen en la misma placenta pero cada uno con su propio saco vitelino y su propio líquido amniótico. Si la división se da a partir del noveno día, los dos gemelos compartirán también saco y líquido amniótico; habrá una placenta con dos bolsas. Divisiones del cigoto posterior a los 13-15 dará lugar a siameses, es decir, gemelos que comparten tejidos y órganos en mayor o menor grado.

En los mellizos esto no llega a pasar, cada uno tiene su propia placenta y es imposible que puedan compartir saco vitelino, de ahí que a veces también se les llame gemelos divitelinos.