¿Cuantos continentes hay en la Tierra?

Mapa de la topografía del suelo oceánico
Publicidad

En latín, la palabra continente significa “mantener juntos”, y una de las definiciones más estricta define continente como una gran masa de tierra emergida, continua y separada de las demás por agua, es decir, los continentes serían unidades de tierra discretas.

Sin embargo, algunos de los continentes que se suelen considerar, como Europa, Asia o América del Sur y del Norte, no están separados entre sí por agua, sino que son masas de tierra continua. Y es que la definición del término continente ha ido incorporando conceptos geográficos y culturales y actualmente no haya una definición única e inequívoca.

Desde un punto de vista geológico, los criterios más utilizados para definir un continente incluyen:

  • Zonas de la corteza terrestre elevada respecto al suelo oceánico circundante.
  • Corteza más gruesa que la corteza oceánica circundante.
  • Área bien definida
  • Geología distintiva, incluyendo tipos y composición de las formaciones rocosas.

Así, según la definición exacta que se tome, surgen diversos modelos continentales con un número de continentes variable, desde 4 hasta 7 u 8, según se incluyan como continentes o no a distintas partes de las regiones conocidas como África, América, Europa, Asia, Antártida, Australia y Oceanía. Incluso hay modelos continentales con el mismo número de continentes pero con continentes diferentes.

Publicidad

Uno de los modelos más utilizados y que más se aproxima a la geología de la tectónica de placas consta de 6 continentes:

  1. América del Sur
  2. América del Norte
  3. Eurasia (continente formado por Europa y Asia)
  4. África
  5. Antártida
  6. Oceanía o continente australiano
Modelos continentales
Número de continentes en varios modelos continentales

Continentes en otros modelos

La principal diferencia entre los diferentes modelos es la unión de Europa y Asia en el continente Eurasia, o la unión de Europa, Asia y África en un continente llamado Eurafrasia o Afroeurasia. América también se divide en dos continentes, el del sur y el del norte, en algunos de los modelos más comunes.

  • 4 continentes: América, Afroeurasia, Oceanía, Antártida. Utiliza la definición más estricta de continente como masa de tierra continua.
  • 5 continentes: América, Eurasia, África, Antártida y Oceanía. Los aros olímpicos se basa en un modelo de “5 continentes habitados” que separa Eurasia en Europa y Asia, y excluye a la Antártida que no está habitado.
  • 6 continentes (tradicional): América, Europa, Asia, África, Antártida y Oceanía. Es el modelo más utilizado en países de Europa de lenguas romances (excluye a países anglosajones y germánicos) y en América latina.
  • 6 continentes (geológico): América del Sur, América del Norte, Eurasia, África, Antártida y Oceanía. Es el más utilizado en Europa del Este, Rusia y Japón. Se suele considerar este modelo como el más aproximado a las placas tectónicas.
  • 7 continentes: América del Sur, América del Norte, Europa, Asia, África, Antártida y Oceanía (a veces se cambia oceanía por continente australiano). Es el modelo más utilizado en norteamérica, países de habla inglesa y germánicos, y en zonas como Pakistán, India o China.
  • 8 continentes: al modelo de 7 continentes se le añadiría el continente Zelandia, que se correspondería principalmente con las islas de Nueva Zelandia. Sería un continente que se separó de Australia hacia 60-95 millones de años. Se estima que el 93-95% de este continente estaría sumergido, aunque todavía notablemente más elevado que la corteza oceánica que lo rodea.
Zelandia
Topografía de Zelandia, el octavo continente

Placas tectónicas y continentes

Si la definición sociogeográfica de continente es muy variable, la tectónica de placas da una visión bastante más exacta. Cada placa tectónica o placa litosférica es un fragmento de la litosfersa relativamente rígido que se mueve como un bloque sobre la astenosfera y respecto a otras placas tectónicas.

Las placas tectónicas se suelen clasificar en dos tipos fundamentales, las placas oceánicas y las placas mixtas, según el tipo de corteza terrestre que haya sobre estas placas. La mayoría de placas son de tipo mixto.

Publicidad

Desde un punto de vista estricto, actualmente no hay placas tectónicas puramente continentales. Para que existieran, las placas continentales no podrían tener bordes divergentes (donde aparecen las dorsales oceánicas), aunque en teoría serían posibles en fases de convergencia de varios fragmentos continentales.

Placas tectónicas principales y secundarias
Placas tectónicas principales y secundarias

Las placas tectónicas también se clasifican en primarias, secundarias, etc, en función de su tamaño.

Placas principales (7)

  1. Placa Africana
  2. Placa Antártica
  3. Placa Australiana o Indoaustraliana
  4. Placa Euroasiática
  5. Placa Norteamericana
  6. Placa del Pacífico (placa oceánica)
  7. Placa de Sudamérica

Placas secundarias (8)

  1. Placa Arábiga
  2. Placa del Caribe
  3. Placa de Cocos
  4. Placa Filipina
  5. Placa India
  6. Placa de Nazca
  7. Placa de Juan de Fuca
  8. Placa de Scotia

Publicidad