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PAL y NTSC son las siglas de dos sistemas distintos de codificación para la transmisión de una señal de televisión analógica. La mayoría de países de América, Japón y sureste asiático utilizan el formato NTSC (National Television Standards Committe) mientras que en Europa, Australia y en casi todos los países de Asia y África utilizan el formato PAL (Phase Alternating Line). Existe también el sistema SECAM utilizado en Francia y en algunos países de África y del este europeo.

La principal diferencia: frecuencia de imágenes por segundo

La principal diferencia entre ambos formatos es la frecuencia de imágenes por segundo, NTSC 30 fps (frames per second) frente a 25 fps del formato PAL. Ambos formatos también utilizan un número de líneas por imagen diferente y como resultado dan una resolución diferente. En los sistemas HD actuales esta diferencia ya no debería existir pero los métodos de emisión antiguos aún influyen en la reproducción de las señales digitales.

Las diferencias entre ambos formatos radica en última instancia en la electricidad utilizada. Por ejemplo, en México, Canadá y en Estados Unidos, dónde se utiliza el sistema NTSC, la electricidad suministrada tiene una frecuencia de 60 Hz (hercios). La señal emitida contendrá, por tanto, 60 campos por segundo, que se corresponden con 30 campos de número impar y 30 de número par de una pantalla (o 30 en fase y 30 en no-fase). La mayoría de aparatos de televisión analógicos utilizan un sistema de entrelazado de ambos tipos de campos. Como consecuencia de este entrelazado, que es imperceptible para el ojo humano, se obtienen 30 frames o marcos por segundo, o lo que es lo mismo, 30 imágenes completas por segundo.

En los países en los que se utiliza el sistema PAL la electricidad utilizada es a 50 Hz y como resultado la señal en formato PAL alcanza hasta 25 líneas alternas y mostrará 25 fps. El sistema de codificación PAL se desarrolló con posterioridad al sistema NTSC y corrige algunos fallos que este tenía, principalmente en cuanto a la fidelidad del color, además de tener más resolución (la imagen analógica se forma por más números de líneas y en imágenes digitales el formato PAL tiene una resolución de 720×576 píxeles frente a 720×480 del formato NTSC).

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Diferencias en la resolución

La calidad de resolución entre los sistemas NTSC y PAL es otra de las mayores diferencias entre ambos después del número de imágenes por segundo. Las imágenes en formato PAL están formadas por 625 líneas (576 en el campo de visión) y el sistema NTSC utiliza 525 (486 en el campo de visión). Por esto, a pesar de ofrecer un menor número de imágenes por segundo, el sistema PAL ofrece una mayor resolución.

La transición del vídeo analógico al digital

La diferencia de resolución entre ambos formatos afecta también a la compresión en formato digital. Los vídeos en NTSC digitales tienen una resolución de 720×480 píxeles y los vídeos PAL 720×576. El vídeo NTSC, al tener menor resolución, tendrá un menor tamaño de archivo y necesitará un menor ratio de compresión, lo que se traduce en una menor pérdida de calidad respecto al vídeo original que los vídeos en formato PAL.

Los vídeos digitales HD (High Definition) tienen una resolución de 1280×702 (720p HD) o 1920×1080 (1080i HD) y los televisores digitales HD ready son capaces de procesar y mostrar imágenes con esta resolución tanto a 50 como 60 Hz. Además, los televisores HD ready 1080p pueden mostrar estas resoluciones también a 24 Hz.

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