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La electricidad es un tipo de energía transmitida por el movimiento de electrones a través de un material conductor. Por ejemplo, los metales son materiales con alta conductancia eléctrica y permiten el movimiento de electrones fácilmente. Dentro del material conductor los electrones se pueden mover en uno o en dos sentidos, en función de lo cual se pueden distinguir dos tipos de corriente, la continua y la alterna.

  1. Cuándo el flujo de corriente eléctrica se da en un solo sentido, se conoce como Corriente Continua, generalmente designada con las siglas DC, siglas que vienen del inglés Direct Current, o aunque con menos frecuencia con las siglas del español CC.
  2. Cuándo el flujo eléctrico se da en dos sentidos se conoce como Corriente Alterna y se designa generalmente con las siglas AC, del inglés Alternating Current, o con las siglas en español CA. La mayoría de redes eléctricas actuales utilizan corriente alterna, mientras que las baterías, pilas y dinamos generan corriente continua.

La corriente continua o DC

En la naturaleza la electricidad es relativamente rara si se compara con lo cotidiana que es en nuestra vida, sólo es generado por algunos animales y en algunos fenómenos naturales como los rayos.

En la búsqueda de generar un flujo de electrones artificial, los científicos se dieron cuenta de que un campo magnético podía hacer a los electrones fluir a través de un cable metálico u otro material conductor, pero en un solo sentido, pues los electrones son repelidos por un polo del campo magnético y atraídos por el otro. Así nacieron las baterías y generadores de corriente eléctrica continua, un invento principalmente atribuido a Thomas Edison (el mismo que NO inventó la bombilla) en el siglo XIX.

La corriente alterna o AC

A finales del siglo XIX, otro científico, Nikola Tesla, trabajó en el desarrollo de la corriente alterna buscando sobre todo el transporte de mayores cantidades de energía eléctrica y a más distancia, algo que es muy limitado en la corriente continua.

En lugar de aplicar magnetismo forma uniforme y constante, Tesla utilizó un campo magnético rotatorio. Cuándo el campo magnético cambia de sentido, el sentido del flujo de electrones cambia también y se, produce así la corriente alterna.

El cambio de sentido en el flujo de electrones se produce muy rápido y muchas veces por segundo. La frecuencia de cambio se mide en hercios (Hz, igual a ciclos por segundo), de forma que una corriente alterna de 60 Hz quiere decir que se dan 60 ciclos por segundo.

En cada ciclo, los electrones cambian el sentido y vuelven, por lo que el flujo de electrones cambia de sentido 120 veces por segundo en una corriente alterna de 60 Hz.

La corriente alterna permite, por ejemplo, que se pueda conectar un aparato a un enchufe sin importar dónde está el polo positivo y el negativo del enchufe. Sin embargo, en la corriente continua las conexiones han de realizarse conectando siempre el polo positivo y el negativo de forma adecuada.

La otra gran diferencia entre la corriente AC y DC es la cantidad de energía que se puede transportar en cada tipo. La electricidad no puede viajar muy lejos antes de que empiece a perder voltaje (medida de la tensión eléctrica). Cada batería está diseñada para producir sólo corriente continua con un cierto nivel de voltaje, así que desde el momento de la producción de la electricidad ya está predeterminada la distancia a la que se puede transportar a través del cableado.

La corriente alterna, sin embargo, se puede producir en un generador en el que se puede subir o bajar la tensión de salida de la corriente utilizando los llamados transformadores, pudiendo alterarse según las necesidades.

Transformadores

Los transformadores son utilizados en todo circuito eléctrico que necesita ajustar la tensión (voltaje) de la corriente eléctrica que fluye por él, ya sea un ajuste al alza o a la baja. Por ejemplo, se puede ver con frecuencia en postes eléctricos. Una central eléctrica produce electricidad con un voltaje muy alto para que pueda viajar a grandes distancias. El voltaje, entonces, debe reducirse adecuadamente antes de llegar a su destino final (hogares, empresas, etc). Esta reducción hasta niveles adecuados se realizan en transformadores. Pregunta en tu barrio, seguro que hay un transformador que controla el voltaje de la corriente alterna que llega a tu casa.

La corriente también se puede transformar de un tipo a otro a través de un adaptador o inversor del voltaje, similar a los que se utilizan en los cargadores de batería de un ordenador portátil.

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  • josemari

    Se me olvidaba: A.C. 60 Hz. cambia de sentido 120 veces por segundo, no 60. Lo hace en mitad de un ciclo y al comenzar el siguiente.

    • Juan

      Te qeuivocas. 1 Hz = 1/s = 1 ciclo por segundo.

    • 60 Hz = 60 ciclos por segundo, eso es correcto, pero en cada ciclo hay dos cambios de sentido en el flujo de electrones. josemari tiene razón.

      Muchísimas gracias por la corrección.

  • josemari

    Que yo sepa, no es lo mismo dirección que sentido: en una dirección, dos sentidos.
    En la C.C. el voltaje solo permanece constante si es pura. No así en la rectificada, ya que tiene más o menos rizo en función del filtrado.
    Un inversor transforma C.C en A.C, no al revés. Los adaptadores A.C. en C.C.

    • Juan

      Inversor, adaptador, transformador, …. ponle el nombre que quieras, todos son lo mismo.

  • Carlos Cepeda

    muy buena información!

  • CARLOS

    super bueno estos documentales

  • Jose Martinez

    muy bueno…

  • hjopc

    tomas edison si invento la bombilla

    • Pendejux

      No, no la inventó, sólo la perfeccionó. Antes de escribir hay que asegurarse de lo que se dice porque si no se queda como un zoquete.

  • Jorgenekah

    excelente explicacion!

  • Juan Pedro Cantó

    muy interesante gracias!