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Los grados kelvin y los grados celsius (o grados centígrados, como se conocen tradicionalmente) son dos escalas diferentes para medir la temperatura. En ambas escalas, la magnitud o “tamaño” de cada grado es exactamente igual, la única diferencia es que la escala kelvin comienza en el cero absoluto, lo que implica que la escala kelvin no tiene temperaturas negativas.

El cero absoluto es la temperatura mínima que teóricamente se puede alcanzar según las leyes físicas, y se corresponde con los cero grados en la escala kelvin. En la escala celsius el cero se sitúa en el punto de fusión del agua a 1 atm de presión.

El cero absoluto o 0 K es equivalente a −273.15 ºC, y como la magnitud de cada unidad en ambas escalas es la misma, 1 K sería equivalente a −272.15 ºC, 2 K a −271.15 ºC, y así sucesivamente. Así que para pasar de grados kelvin a grados centígrados basta con esta sencilla fórmula:

°C = K − 273.15

Donde sustituimos K por los grados kelvin conocidos y le restamos 273.15. El resultado será el equivalente en grados celsius.

De forma análoga, para pasar grados celsius a grados kelvin podemos utilizar esta fórmula:

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K = C + 273.15

Recuerda que los grados kelvin, al ser una escala absoluta, no requiere el uso del símbolo grado (º), pero los grados celsius sí.

Ejemplo: pasar grados kelvin a celsius

– ¿Cuántos grados celsius son 450 K?

°C = K − 273.15
°C = 450 − 273.15
°C = 176.85°

– La temperatura corporal normal en el ser humano puede variar desde los 309.15 a los 310.15 K. ¿A cuántos grados celsius equivale?

°C = 309.15 − 273.15 = 36º
°C = 310.15 − 273.15 = 37º

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Recuerda: 0 K o cero absoluto equivale a −273.15 ºC. Si al realizar el cálculo se obtiene una temperatura en celsius inferior a −273.15 el cálculo ha sido erróneo.

Ejemplo: pasar grados celsius a kelvin

– El punto de ebullición del agua a 1 atm de presión es de 100 ºC, ¿cuál es la temperatura de ebullición del agua en la escala kelvin?

K = ºC + 273.15
K = 100 + 273.15
K = 373.15

Repaso: ¿Qué es el cero absoluto?

El cero absoluto es la temperatura teórica más baja que se puede alcanzar obedeciendo a la energía interna del sistema (entropía). A esta temperatura, las partículas del sistema carecerían totalmente de vibración o movimiento y, por tanto, de calor. Todas las sustancias conocidas solidificarían al llegar al cero absoluto.

Pero el cero absoluto es a la vez, en teoría, imposible de alcanzar. La temperatura más baja a la que se ha llegado ha sido −273.144 ºC.

La escala Kelvin es la escala de temperatura oficial del Sistema Internacional de Unidades (SI) y es la escala que se utiliza de forma predeterminada en la mayoría de ramas científicas, sobre todo relacionadas con la física, la química y la astronomía, ya que en otras ramas los grados celsius o centígrados siguen siendo muy comunes, por ejemplo en medicina.

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