¿Cómo cambian de color los camaleones?

Camaleón gigante de Madagascar (Furcifer oustaleti)
Camaleón gigante de Madagascar (Furcifer oustaleti)

Los camaleones son un tipo de lagartos que componen la familia Chamaeleonidae. Existen alrededor de 200 especies, todas ellas nativas de Europa, África y Asia. También se puede encontrar como especie introducida en Hawaii y algunas regiones de Norteamérica.

Aunque son muy famosos por cambiar de color, solo algunas especies pueden hacerlo. Y aunque también se suele creer que lo hacen para camuflarse, la mayoría de las veces lo hacen para regular su temperatura corporal y comunicarse con otros camaleones.

Además de cambiar de color, estos reptiles tienen otras características que los hacen únicos. Por ejemplo, sus pies zigodáctilos, un tipo de disposición dactilar presente solo en los camaleones y algunas especies de pájaros, como loros, cucos o algunas especies de lechuzas, con dos pares de dedos opuestos, dos hacia adelante y dos hacia atrás.

También es característico la lengua rápidamente extensible, la presencia de cuernos y crestas en el cuerpo y hocico, y el par de ojos con movimiento independiente. La mayoría de especies también tienen cola prensil.

¿Por qué cambian de color?

Las especies de camaleones que pueden cambiar de color cuentan con capas de células en su piel que contienen pigmentos de varios colores, entre ellos rojo, azul, naranja, verde, negro, amarillo o púrpura.

El cambio de color tiene funciones de camuflaje, pero muchos patrones y colores los utilizan como respuesta a señales sociales y condiciones ambientales. No obstante, según el hábitat natural en el que vivan, cada especie puede utilizar una función relativamente más que otra.

Los cambios de color en los camaleones tiene una importante función social. Por ejemplo, sirve para mostrar intenciones a otros camaleones. Los camaleones tienden a mostrar colores más brillantes si tienen intenciones agresivas, mientras que colores más oscuros muestran una actitud de rendición o sumisión.

En Madagascar y bosques húmedos de África existen especies con pigmentos fluorescentes que también se cree que pueden tener una función de comunicación social.

La función de camuflaje puede estar muy especializada. Por ejemplo, el camaleón enano de Smith (Bradypodion taeniabronchum), una especie endémica de Sudáfrica, puede cambiar su camuflaje no solo para mimetizarse con el entorno, también en función de si le ataca una serpiente o un ave. Esta especie es capaz de adoptar los colores que cada tipo de depredador no puede ver.

Kinyongia multituberculata (Tanzania)
Kinyongia multituberculata el camaleón de dos cuernos de Umbara (Tanzania), camuflado entre las hojas

La función termorreguladora también puede mostrar alta especialización en algunas especies. Por ejemplo, el camaleón namaqua (Chamaeleo namaquensis) vive en zonas desérticas y semidesérticas de Sudáfrica, Namibia y Angola. Durante las frías mañanas se vuelve casi negro para absorber mayor cantidad de radiación solar. Durante las horas más calurosas se vuelve de un gris muy claro.

Chamaeleo namaquensis
Chamaeleo namaquensis en el desierto de Namibia, utiliza el cambio de color como mecanismo termorregulador

¿Cómo hacen para que su piel cambie de color?

Los camaleones presentan dos capas en su piel que controlan el color y la termorregulación. En ambas aparecen células altamente especializadas (cromatóforos) que contienen vacuolas llenas de diferentes pigmentos.

Durante mucho tiempo se pensó que los camaleones cambiaban de color por dispersión de esas vacuolas pigmentadas, algo similar a lo que hacen pulpos y calamares, pero este mecanismo es solo una pequeña parte de lo que hacen los camaleones.

Los iridóforos son un tipo específico de cromatóforo que contiene una red de nanocristales de guanina, y los camaleones pueden alterar la organización de esta red para modular la luz reflejada y absorbida por su cuerpo.

El estado de los nanocristales es controlado por el sistema nervioso, aumentando y disminuyendo la distancia entre los nanocristales. En estado excitado aumenta la distancia entre los nanocristales y se reflejan longitudes de onda más largas, como el amarillo, naranja o rojo.

En estado relajado, los nanocristales están mucho más próximos y reflejan longitudes de onda corta como el azul y el verde.

El mecanismo de cambio de color en los camaleones es una combinación de ambos. Por un lado intervienen las vacuolas de pigmentos, y por otro el control la luz que refleja el cuerpo. Por ejemplo, la combinación de pigmentos amarillos y la luz azul reflejada en estado relajado, da como resultado el color verde común en muchos camaleones.

Referencias
  1. Teyssier, Jeremie et al. (10 Marzo 2015). Photonic crystals cause active colour change in chameleonsNature Communications 6.
  2. National Geographic (2015) The Colorful Language of Chameleons.
  3. Laura Geggel. (10 Marzo 2015). Chameleons' Color-Changing Secret Revealed. LiveScience.