Estación Espacial Internacional

Los satélites en órbita son registrados por la Space Surveillance Network de Estados Unidos (conocida por las siglas SSN, Red de Vigilancia Espacial). Esta red de observatorios ha estado registrando, desde su fundación en 1957, cada objeto fabricado por el hombre con un tamaño superior a 10 cm que se encuentra orbitando alrededor del planeta Tierra y desde entonces ha registrado más de 24.500 objetos en la órbita terrestre, la mayoría han seguido una órbita inestable y han terminado incinerándose al reentrar en la atmósfera. La SSN también mantiene un registro de que fracción de basura espacial corresponde a cada país. De acuerdo con los datos de la NASA actualmente existen alrededor de 3.000 satélites operativos y aproximadamente un total 8.000 objetos fabricados por el hombre orbitando alrededor de la Tierra.

La SSN se fundó en 1957 tras el lanzamiento del Sputnik 1, el primer satélite artificial puesto en órbita terrestre por la Unión Soviética en Octubre de 1957. El Sputnik estuvo en órbita hasta que se incineró el 8 de enero de 1958 durante su reentrada a la atmósfera terrestre. Orbitó a una velocidad de 32.186,88 km/h emitiendo una señal de radio constante que permitió medir, en otras cosas, la concentración de iones en la ionosfera. La puesta en órbita del sputnik hizo que Estados Unidos no diese por sentado su dominio tecnológico. La carrera espacial entre la Unión Soviética y Estados Unidos terminaría con el lanzamiento del Apolo XI el 16 de Julio de 1969 convirtiéndose en el primer viaje tripulado en llegar a la superficie de la Luna.

A medida que la tecnología espacial avanza, cada vez más satélites son puestos en órbita para fines militares, comerciales y científicos. El coste de lanzar un satélite a caído de los miles de millones a unos pocos millones de dólares en el caso de satélites pequeños, o decenas de millones para satélites más pesados. Esto pone la puesta en órbita de satélites al alcance de la economía de muchos países y compañías internacionales.

En 2008 Rusia contaba con cerca de 1.400 satélites en órbita, Estados Unidos unos 1.000, Japón más de 100, China alrededor de 80, unos 40 tenía Francia, Indica más de 30, casi igual que Alemania, 25 Canadá y Reino Unido y al menos 10 satélites cada uno de estos países: Italia, Australia, Indonesia, Brasil, Suecia, Argentina, Arabia Saudí y Corea del Sur. La compañía Sea Launch Co. LLC, un consorcio de 4 empresas de Estados Unidos, Rusia, Ucrania y Noruega, pone en órbita varios satélites cada año desde aguas internacionales con fines comerciales. La compañía, administrada por Boeing, se declaró en bancarrota en Junio de 2009 pero se recuperó oficialmente el 27 de Octubre de 2010.

El satélite artificial más grande actualmente en órbita terrestre es la Estación Espacial Internacional. Algunos satélites, los llamados micro, nano o picosatélites, pueden ser tan pequeños como 10 cm de diámetro y pesar poco más 0,1 kg.

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  • Actualizado el 3 julio, 2014