corriente alterna

La electricidad es un tipo de energía transmitida por el movimiento de electrones a través de un conductor, como puede ser un cable de metal. El flujo de electrones puede ocurrir en una sola dirección o en dos a lo largo del cable conductor. Cuándo el flujo de corriente eléctrica se da en una sola dirección, se conoce como Corriente Continua, genaralmente designada con las siglas DC, siglas que vienen del inglés Direct Current y también se puede ver, aunque con menos frecuencia, con las siglas del español CC. Cuándo el flujo eléctrico se da en las dos direcciones se conoce como Corriente Alterna y se designa generalmente con las siglas AC, del inglés Alternating Current, también se puede ver como CA. La mayoría de redes eléctricas actuales utilizan corriente alterna, mientras que las baterías, pilas y dinamos generan corriente continua.

La corriente continua o DC

En la naturaleza la electricidad es relativamente rara si se compara con lo cotidiana que es en nuestra vida, sólo es generado por algunos animales y en algunos fenómenos como los rayos. En la búsqueda de generar un flujo de electrones artificial, los científicos se dieron que cuenta que un campo magnético podía hacer a los electrones fluir a través de un cable metálico u otro material conductor, pero en una sola dirección pues los electrones son repelidos por un polo del campo magnético y atraídos por el otro. Así nacieron las baterías y generadores de corriente eléctrica continua, un invento principalmente atribuido a Thomas Edison (el mismo que NO inventó la bombilla) en el siglo XIX.

La corriente alterna o AC

A finales del siglo XIX, otro científico, Nikola Tesla, trabajó en el desarrollo de la corriente alterna, ya que podría transportar mayores cantidades de energía y a más distancia. En lugar de aplicar magnetismo forma uniforme y constante, utilizó un campo magnético rotatorio. Cuándo el campo magnético cambia de dirección, la dirección del flujo del electrones cambia también, produciéndose así la corriente alterna. Este cambio de dirección se produce muy rápido y muchas veces por segundo. La frecuencia con la que se produce el cambio de dirección se mide en hercios (Hz, igual a ciclos por segundo), de forma que una corriente alterna de 60 Hz quiere decir que los electrones cambian la dirección de su flujo 60 veces por segundo.

El cambio de dirección en el flujo de electrones permite, por ejemplo, que se pueda conectar un aparato a un enchufe sin importar dónde está el polo positivo y el negativo del enchufe; sin embargo, en la corriente continua las conexiones han de realizarse conectando siempre el polo positivo y el negativo de forma adecuada.

La otra gran diferencia entre la corriente AC y DC es la cantidad de energía que se puede transportar en cada tipo. La electricidad no puede viajar muy lejos antes de que empiece a perder voltaje (medida de la tensión eléctrica). Cada batería está diseñada para producir sólo corriente continua con un cierto nivel de voltaje, con lo que desde el momento de la producción de la electricidad ya está predeterminado la distancia a la que se puede transportar a través del cableado. La corriente alterna, sin embargo, se puede producir en un generador en el que se puede subir o bajar la tensión de salida de la corriente utilizando los llamados transformadores, pudiendo alterarse según las necesidades.

Transformadores

Los transformadores son utilizados en todo circuito eléctrico que necesita ajustar la tensión (voltaje) de la corriente eléctrica que fluye por él, ya sea un ajuste al alza o a la baja. Por ejemplo, se puede ver con frecuencia en postes eléctricos. Una central eléctrica produce electricidad con un voltaje muy alto para que pueda viajar a grandes distancias. El voltaje, entonces, debe reducirse adecuadamente antes de llegar a su destino final (hogares, empresas, etc). Esta reducción hasta niveles adecuados se realizan en transformadores. Pregunta en tu barrio, seguro que hay un transformador que controla el voltaje de la corriente alterna que llega a tu casa. La corriente AC también puede transformarse en corriente DC a través de un adaptador, similar a los que se utilizan en los cargadores de batería de un ordenador portátil.

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Escrito por

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El equipo editorial de Curiosoando.

  • Actualizado el 3 julio, 2014